El cambio climático no es solo un problema ambiental

Publicado originalmente por el Erb Institute de la Universidad de Michigan.

El término “justicia ambiental” aún puede ser desconocido para algunas personas, pero no tiene que estar familiarizado con él para comprender lo que significa cuando lo ve. Con la Crisis del agua de Flint y las secuelas del huracán Katrina, las personas más afectadas fueron pobres y gente de raza negra.

“Lo que hizo Flint fue hacer de la justicia ambiental un concepto general”, dijo Charles Lee, asesor principal de políticas de la EPA, en un panel de la reciente Cumbre de Justicia Ambiental de Michigan. “Se convirtió en algo que todos pueden visualizar, y nadie puede negar que existe”.

La justicia ambiental no es un concepto nuevo, pero cuando la gente comenzó a abogar por ella hace décadas, ni siquiera tenía un nombre. Ahora, está ganando terreno en el mainstream: la Agencia de Protección Ambiental de EE. UU. (EPA) tiene una oficina dedicada a ello, y Michigan ha designado un Defensor Público de Justicia Ambiental.

La Cumbre de Justicia Ambiental de Michigan, convocada por la Escuela para el Medio Ambiente y la Sostenibilidad, conmemoraba el 30 aniversario de la Conferencia de Michigan sobre Raza e Incidencia de Riesgos Ambientales, que ayudó a poner la justicia ambiental en el radar de la EPA.

Las personas negras de bajos ingresos han soportado la peor parte de la contaminación tóxica. Beverly Wright, fundadora y directora ejecutiva del Centro Deep South para la Justicia Ambiental, habló sobre su trabajo hace décadas en una comunidad negra tan envenenada por la contaminación, que las pantallas de las ventanas de las personas se estaban oxidando y cayendo de sus ventanas, se estaban despertando con hemorragias nasales, y muchos de ellos estaban muriendo.

Estos panelistas ingresaron al movimiento de justicia ambiental en diferentes momentos y desde diferentes perspectivas. Explicaron cómo los defensores aún enfrentan resistencia por argumentar que la justicia ambiental es una parte esencial de los esfuerzos para abordar los problemas ambientales.

Rhiana Gunn-Wright dijo que, en su trabajo como arquitecta del Green New Deal, comenzó a “ver de cerca cuánto deseaba la gente combatir la crisis climática sin tocar la justicia”. No me di cuenta de que esa tendencia era tan profunda, y entre tanta gente habría pensado que eran aliados”, explicó. Una y otra vez, las personas que habían dedicado sus carreras a luchar contra la crisis climática se resistieron, incluida la justicia ambiental.

Pero no se puede hablar de acción climática y no hablar de justicia ambiental, acordaron los panelistas. “Cualquier marco relacionado con el medio ambiente que no incluya la justicia es inadecuado”, dijo Robert Bullard, conocido como el padre de la justicia ambiental.

Otro desafío es que los diferentes grupos con intereses compartidos en la justicia ambiental a menudo no trabajan juntos, dijo Regina Strong, Defensora Pública de Justicia Ambiental en el Departamento de Medio Ambiente, Grandes Lagos y Energía de Michigan. Ella recordó su trabajo anterior con el Sierra Club: “Quienes experimentaban injusticias ambientales eran típicamente personas negras y marrones, y muchos de los activistas climáticos y voluntarios del Sierra Club con los que trabajé, y otras personas, eran personas blancas, que realmente también quieren cambiar el mundo, pero estos grupos nunca hablamos entre nosotros “.

Los panelistas destacaron la importancia de empoderar a las personas más afectadas para que hablen por sí mismas y asegurarse de que tengan un asiento en la mesa.

A medida que el movimiento de justicia ambiental ha madurado, “hemos ampliado la definición de lo que es el ambientalismo”, dijo Bullard. “El ambientalismo es más que actividades de tiempo libre, algo reservado para la clase media blanca”: el entorno incluye los lugares donde vivimos, trabajamos, adoramos, jugamos y aprendemos, así como el mundo físico y natural. El ambientalismo es “para todos, e incluyente”, dijo.

El progreso que ha logrado el movimiento de justicia ambiental ha dependido de los esfuerzos combinados de muchos grupos divergentes. Lee señaló que a medida que el tema ha madurado, se ha convertido en el foco de cientos de cursos universitarios, numerosos artículos de revistas científicas y políticas y estatutos en al menos 40 estados.

Y el progreso continuo dependerá del gobierno, la academia, las organizaciones sin fines de lucro ambientales, los grupos comunitarios y las empresas.

En los últimos años, el concepto de sostenibilidad se ha ampliado para incluir los problemas sociales junto con los ambientales. Al mismo tiempo, las organizaciones han hecho de DEI una parte más central de lo que hacen. Muchas empresas han cambiado su enfoque en el resultado final al triple resultado final: personas, planeta y prosperidad.

El efecto de un producto o servicio incluye su efecto en las personas: ¿Los impactos ambientales degradan la calidad del agua para las personas que viven cerca de la planta? ¿Cómo afecta la decisión de una ciudad sobre dónde colocar un relleno sanitario a los residentes y a qué residentes?

Las instituciones académicas también han cambiado su enfoque para incluir la sostenibilidad social, ambiental y económica. “Este es un momento emocionante en sostenibilidad. Cuando se fundó el Instituto Erb hace casi 25 años, estábamos enfocados específicamente en el medio ambiente. Hoy, hemos crecido para trabajar en una amplia gama de impactos sociales, ambientales, laborales y de derechos humanos de las empresas. Nuestro objetivo es aprovechar el sector privado para cumplir su función en la justicia ambiental ”, dijo el Director Gerente del Instituto Erb, Terry Nelidov.

Por las mismas razones por las que el concepto de sostenibilidad se ha ampliado, la justicia ambiental puede ser el próximo tema que se generalice. Está inextricablemente entrelazado con la crisis climática, que todos los sectores de la sociedad tienen interés en mitigar.